Sebbene abbia avuto 11 fallimenti aziendali, oggi Ray Youssef sta costruendo scuole finanziate da Bitcoin in tutta l’Africa come direttore esecutivo della Fondazione Built With Bitcoin e sta aiutando milioni di persone a comprare e vendere criptovaluta come CEO di Paxful. Tuttavia, Youssef ammette anche di aver saccheggiato negozi di ferramenta per conto di una scuola del convento dopo l’uragano Katrina e dice che è stato quasi ucciso come sospetto agente della CIA durante la rivoluzione egiziana.

È appena tornato da El Salvador, dove ha trascorso del tempo a Bitcoin Beach — dove dice che anche i bambini usano Bitcoin (BTC). I servizi di pagamento crittografico sono importanti lì perché 70% delle persone in El Salvador non ha un conto in banca. Per Youssef, le reti finanziarie peer-to-peer rappresentano una speranza per il mondo in via di sviluppo.

Tutte le strade portano a Bitcoin

Quando Youssef ha sentito parlare per la prima volta di Bitcoin nel 2011, lo ha rapidamente “respinto come denaro da nerd”. Aveva cose più urgenti in mente, poiché quell’anno lasciò il relativo conforto di New York per sostenere la rivoluzione nel suo nativo Egitto. Lì, è andato al centro delle proteste a piazza Tahrir nel centro del Cairo e “quasi morto la prima notte di combattimenti davvero folli” durante i quali è stato arrestato dai militari come sospetto agente della CIA. “Potrei scrivere un libro su quella notte da solo”, ha concluso con una risata che trasudava mistero.

Non è il primo leader cripto a lanciarsi in una rivoluzione, come Griff Green, che una volta who seggi protetti in Catalogna, o Amir Taaki, che andò a combattere con le YPG curde. Dopo essere tornato a casa negli Stati Uniti, tuttavia, ha iniziato a integrare le sue esperienze della rivoluzione e a mettere in discussione molte cose sulla società.

Una delle tane del coniglio che ha disceso era quella del denaro. “Ho iniziato a fare domande sui soldi: dove sono? Da dove proviene?” Egli ha detto. Ben presto, “cominciò a vedere la storia attraverso una lente molto diversa”. È stato allora che è tornato a Bitcoin, dove ha sentito di poter trovare risposte.

Sembra che le criptovalute attirino rivoluzionari, magari sostenendo l’idea di una rivoluzione tecnologica o finanziaria portata avanti dalla blockchain. Quando è arrivato al Bitcoin Center di New York per il suo primo incontro nel 2013, si è chiesto degli altri Bitcoiner: “Come sono? Sono sullo stesso viaggio che sto facendo io?”

Descrivendo l’evento, sembrava non dissimile da un pellegrino che racconta la storia di un santuario lontano dove avevano sperato di trovare altri cercatori della verità. La prima persona che ha incontrato, Artur Schaback – il suo futuro socio in affari – è stato l’unico altro ragazzo alto nella riunione, “Così siamo andati d’accordo e abbiamo davvero legato sulla convinzione che Bitcoin potesse aiutare il piccoletto”. Presto, hanno iniziato a lavorare su una soluzione di vendita al dettaglio di Bitcoin, ma non è stato facile.

“Abbiamo finito i soldi: abbiamo dovuto scegliere tra la nostra startup o un posto dove vivere”.

I due avventurieri “finirono senzatetto, facendo surf sui divani”. Youssef sentiva di aver toccato il fondo e aveva bisogno di chiedere aiuto: era terrorizzato che sua madre scoprisse la sua situazione. Ha digiunato per un mese e ha pregato. “Ho dovuto essere veramente umiliato e ho davvero pregato Dio di aiutarmi – ero distrutto, sconfitto e ho avuto una notte molto speciale – era la Notte del Potere del Ramadan”, ha ricordato solennemente. Qualunque cosa abbia vissuto allora, per Youssef, ha rappresentato un punto di svolta.

Youssef si è inizialmente trasferito negli Stati Uniti con la sua famiglia dall’Egitto quando aveva 2 anni e a 8 lavorava già in lavori saltuari. Ha studiato storia al Baruch College di New York a partire dal 1996, ma la sua vera passione sono i computer. Ha ottenuto il suo primo PC a 19 anni e “ha imparato subito a programmare e ha iniziato a fare startup”. Ha lavorato come ingegnere informatico senior presso la prima azienda di smartphone YadaYada per due anni prima di intraprendere il suo percorso imprenditoriale. Il primo di questi riguardava la distribuzione di coupon tramite messaggi di testo, ma l’idea non ha avuto successo.

Tuttavia, il giovane imprenditore ha presto avuto il suo primo assaggio di successo, passando alle suonerie scaricabili. La sua nuova società, chiamata MatrixM, “è passata da $ 0 a $ 1 milione di entrate in meno di sei mesi”.

“Il problema più grande era principalmente che gli utenti che volevano suonerie erano persone non bancarie: adolescenti”.

Anche se ha avuto un buon inizio, il decennio successivo non ha fornito una guida confortevole. Youssef descrive al meglio questa parte turbolenta della sua vita su LinkedIn, dove scrive il suo titolo di “Imprenditore” in “11 startup fallite e molte lezioni apprese”. Il fatto che non si sia arreso in quel periodo la dice lunga. Sebbene il suo successo iniziale possa essere attribuito alla semplice fortuna, lo ha sicuramente aiutato a credere in se stesso nonostante anni di insuccessi. Che fosse un imprenditore competente dopo il suo primo successo o meno, sicuramente aveva messo i mezzi per diventarlo dopo l’11° fallimento.

Nel suo lavoro presso MatrixM, Youssef ha scoperto che l’infrastruttura peer-to-peer, allora ancora agli inizi, era la chiave per accedere alle suonerie e a un vasto pubblico: gli utenti potevano caricare suonerie e scaricarle. Oggi, ha spiegato Youssef, piattaforme peer-to-peer come Uber e Airbnb sono “divenute parte della nostra vita quotidiana”. Lo stesso accadrà presto con la finanza peer-to-peer. “L’umanità ha aspettato questo per molto tempo”, ha detto. Mentre i paesi sviluppati possono trarne beneficio, Youssef ha affermato che il bisogno nelle economie emergenti, come in gran parte dell’Africa, è molto maggiore.

Ha descritto i problemi che le persone affrontano durante le transazioni di denaro come “stravolgenti: anche se hanno un conto in banca e ottengono una carta bancaria, possono spendere solo $ 100 al mese al massimo con la tua carta Visa”. Ciò significa che inviare denaro in entrata e in uscita dall’Africa può diventare rapidamente un incubo, poiché i commercianti non possono facilmente acquistare merci dalla Cina, ad esempio. “Devono fare tre o quattro salti, trasformare i loro soldi in USD sul mercato nero e trovare un modo per inserirli in un conto bancario che può effettivamente trasferire i soldi perché i loro conti personali non possono”, ha spiegato in un tono esasperato.

Paxful

Qualche tempo dopo, nel 2015, gli è stato detto di un metodo per trarre profitto vendendo carte regalo per BTC. Youssef era sospettoso ma decise di provarlo per disperazione. “Pensavo fosse una truffa, ma ha funzionato, quindi l’abbiamo ampliata”, ha ricordato come se fosse ancora sorpreso. Con il loro sistema funzionante, Youssef e Schaback hanno deciso di costruire una piattaforma per scambiare criptovalute con carte regalo, considerandolo “il modo migliore per far entrare gli unbanked” nel mondo delle criptovalute. Dopo 72 ore di programmazione, Paxful era in diretta.

Youssef ricorda una volta in cui ha ricevuto una chiamata al servizio clienti da una “signora disperata” che aveva bisogno di acquistare $ 2,50 in BTC per pagare un annuncio online. Fino ai suoi ultimi $ 13 e senza un conto in banca, non aveva idea di come acquistare Bitcoin, poiché nessun servizio era rivolto a persone come lei. Con i suoi figli che piangevano in sottofondo, Youssef l’ha guidata ad andare in una farmacia vicina e comprare una carta regalo Walmart da $ 10.

“‘Ok, ti ​​guiderò attraverso l’intero processo di trasformazione di una carta regalo Walmart in Bitcoin, e poi di inviare effettivamente il Bitcoin a quell’indirizzo.’ Sono state due ore, è stata dura”.

L’esperienza è stata formativa, poiché ha illustrato le reali difficoltà di coloro che non hanno accesso al sistema bancario tradizionale e che cercano di utilizzare i moderni servizi basati su Internet. “Ecco perché Paxful è in cima: siamo disposti a fare ciò che gli altri non sono, siamo disposti ad andare dove gli altri non sono disposti ad andare, come la Nigeria”, ha spiegato Youssef, riferendosi al fatto che le piccole transazioni portano poco profitto. Ha detto che sente un profondo legame con l’Africa a causa delle sue radici. “Per tutto questo tempo, il mio sogno era aiutare l’Africa”, ha affermato.

Oggi, Paxful consente agli utenti di acquistare e vendere criptovaluta tramite centinaia di metodi. È redditizio e vanta oltre 6 milioni di utenti, supportati da “quasi 500 persone in nove uffici in tutto il mondo”. Presto, crede, la piattaforma diventerà mainstream, soprattutto in Nigeria — che è il mercato più grande dell’azienda e la casa part-time di Youssef. “Sono loro che tireranno avanti il ​​resto dell’Africa. La Nigeria è il Leone d’Africa”, ha detto Youssef con orgoglio, come se fosse lui stesso un nigeriano. Presto, Youssef crede, sarà la Silicon Valley dell’Africa.

Costruito con Bitcoin

La Fondazione Built with Bitcoin, di cui Youssef è direttore esecutivo, mira a costruire 100 scuole in tutto il mondo a sostegno delle comunità locali, un’idea ispirata dalla sua esperienza dopo l’uragano Katrina in Louisiana nell’agosto 2005. Youssef ha visto la devastazione al telegiornale e decise che “vado laggiù io stesso”.

Sul campo, ha trovato varie associazioni di beneficenza di scarso aiuto. “Finalmente sono riuscita a trovare queste cinque suore domenicane nel Quartiere Francese. Avevano una scuola e volevano che aiutassi a ricostruire e riaprire la scuola”. Youssef girava per la città alla ricerca di materiali da costruzione e forniture, a volte mettendosi in grave pericolo. A un certo punto, ha fatto amicizia con un camionista e “Io e lui abbiamo finito per depredare un Lowes [hardware store] per portare le provviste alla scuola”.

“Durante questo periodo ho avuto molte avventure, una in cui sono stato quasi ucciso dalla polizia, che mi ha visto vagare per la città pensando che fossi un saccheggiatore”.

L’apertura della scuola, secondo Youssef, è stata la chiave per aiutare la città a riaprire dopo il disastro, poiché la polizia e i vigili del fuoco “non sarebbero tornati se non avessero potuto riportare i loro figli a scuola”. Le scuole, si rese conto, sono un pilastro dello sviluppo e della civiltà della comunità. “È da lì che ho avuto l’idea di Built with Bitcoin: un centinaio di scuole nei prossimi cinque anni e ne abbiamo già costruite tre”, ha detto. Finora, l’organizzazione ha completato tre scuole. Oltre alle scuole, c’è un focus sull’agricoltura sostenibile e la fornitura di pozzi per garantire alle comunità l’accesso all’acqua pulita.

Secondo il sito web, il 92% dei fondi va direttamente ai progetti. Uno dei recenti progetti scolastici in Ruanda è stato realizzato in collaborazione con un ente di beneficenza chiamato Zam Zam Water. Mentre la costruzione di scuole e pozzi alimenta certamente la crescita delle comunità, l’idea che la proliferazione delle criptovalute possa aiutare a formare economie locali e internazionali più solide è molto più recente. “Mi considero un ottimista di Bitcoin”, ha detto Youssef.

Il Bitcoin

Quando il presidente di El Salvador, Nayib Bukele, ha recentemente annunciato che Bitcoin era una valuta ufficiale per la nazione, la stampa internazionale era scettica. Youssef è stato tra gli amministratori delegati che sono volati nel paese nelle settimane successive all’annuncio, senza dubbio nella speranza di aprire un nuovo importante mercato per Paxful.

A suo avviso, la nuova legge Bitcoin, che vede tutti i cittadini ricevere un airdrop di $ 30 in BTC, benefici la gente comune. Tuttavia, ha notato che “La vecchia aristocrazia di El Salvador è uscita” per screditarlo come colonizzatore dopo che “ha scattato una foto all’aeroporto con un gruppo di guardie di polizia che non lavorano per me”.

Youssef è fiducioso che questo sia solo l’inizio, poiché l’uso di base di Bitcoin e altre criptovalute “si diffonderà anche in Costa Rica, Guatemala, Panama, Honduras, e infine in Messico e in tutta l’America centrale – lo stiamo vedendo molto chiaramente”.





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